Colonial Comfort (El confort colonial)
– Una exposición de arte fotográfico en la zona de confort
Introducción por Lisa Ladner

«Colonial Comfort» es más que una ilustración de cómo es vivir en la zona de confort colectiva de un territorio de los Estados Unidos. Es un llamado a que usted analice su situación personal y un aliciente para salir de un entorno en el cual la supuesta satisfacción viene fácilmente y con poco esfuerzo.

Se invitó a un grupo escogido de artistas y fotógrafos establecidos y emergentes de las Islas Vírgenes y de Puerto Rico a aportar obras nuevas y existentes relacionadas con el título de la exposición. Mientras que algunos ilustran la relativa o gran comodidad en la que se vive en las Islas Vírgenes y en Puerto Rico, otros presentan aportes críticos, humorísticos, políticos o personales. Se le pidió a cada artista que proponga imágenes individuales o series de imágenes, entre las cuales la curadora seleccionó aquellas que resultaran más adecuadas para los públicos y los espacios de exhibición del Caribbean Museum Center for the Arts en St. Croix, Islas Vírgenes, y del Museo de Arte Contemporáneo en San Juan de Puerto Rico.

Algunas de las imágenes se realizaron como parte de una comisión comercial o editorial, otras eran subproductos de dichos encargos, y otras más fueron concebidas como obras de arte. Esta exposición muestra la fina línea que separa la fotografía artística de la comercial y editorial, y demuestra el poder del contexto dentro del cual se mira una imagen.

La exhibición incluye trabajos de los fotógrafos y artistas de Puerto Rico y su diáspora: ADÁL (Adal Maldonado), ae.i.ou (colectivo de los arquitectos Víctor Nieto Villalón y Pedro J. Santa), Lionel Cruet, Mónica Félix, Liza Morales, Marta Mabel Pérez, Herminio Rodríguez, y Rebecca Zilenziger. Las Islas Vírgenes, St. Croix, St. Thomas y St. John, están representadas por Denise Bennerson, David Berg, Diane M. Butler, Nicole Canegata, Janet Cook-Rutnik, Tina Henle, el hijo y el padre Erik and Ray Miles, Steve Simonsen, y William Stelzer. La curaduría de la exhibición ha sido realizada por la suiza-puertorriqueña Lisa Ladner.

Acerca del colonialismo y la globalización
Ensayo crítico por Lisa Ladner

Actualmente, Puerto Rico es una de las últimas colonias en el mundo. Tanto las Islas Vírgenes de los Estados Unidos como Puerto Rico son territorios estadounidenses. «Colonial Comfort (El confort colonial)» explora el impacto que la larga historia de colonización ha ocasionado en el desarrollo social y económico de estas islas del Caribe.

Nuestras islas son territorios no incorporados de los Estados Unidos de Norteamérica y, por lo tanto, no son soberanas. Nos agobian los recursos desaprovechados, la baja autoestima, el comportamiento antisocial y la delincuencia. El desempleo, la migración de talentos, el abuso y el tráfico de drogas ― en tanto que Estados Unidos controla nuestros litorales ―, la falta de ahorros personales, empresariales y gubernamentales, así como la carencia de poder, son problemas mayores. Las colonias y territorios no tienen poder sobre el sector financiero, las importaciones y exportaciones, el sistema tributario, los recursos naturales ni el transporte y las comunicaciones. Las Islas Vírgenes de Estados Unidos (USVI) y Puerto Rico tampoco tienen el poder de celebrar tratados internacionales, trátense de tratados ambientales, laborales o incluso culturales. Además, Puerto Rico sigue sufriendo el efecto de leyes de cabotaje injustas de las cuales se eximió a las Islas Vírgenes de Estados Unidos en 1936.

¡Pero basta de lamentaciones! Estamos ubicados en una zona de comercio marítimo privilegiada, y contamos con buenas universidades públicas en las que se podría reclutar a personal de investigación y desarrollo. Contamos con personas capacitadas y capacitables para otras cosas fuera de la fabricación de productos farmacéuticos. Con nuestras numerosas personas talentosas en los sectores de cinematografía y publicidad, podríamos ser un importante proveedor de servicios en el sector creativo. Podríamos ofrecer servicios bancarios internacionales. Producir y procesar bienes agrícolas para nosotros y para la exportación, en lugar de vender nuestra tierra a promotores inmobiliarios y de importar fruta tropical y café. Podríamos desarrollar fuentes alternativas de energía mediante el uso de energía solar, diseñar un plan para la conservación marina y la piscicultura, y desarrollar un turismo más ecológico y diverso en lugar de concentrarnos en los cruceros.

Como naciones soberanas, podríamos mantener vínculos fuertes con Estados Unidos y establecer vínculos más estrechos con los países del Caribe y América Latina, así como con la Comunidad Europea. España, en el caso de Puerto Rico, y Dinamarca, Gran Bretaña, Holanda y otros ex poderes coloniales en el caso de las Islas Vírgenes de Estados Unidos, podrían convertirse en socios y mercados adicionales. Por desgracia, no somos soberanos. En lugar de volverse emprendedores, nuestros gobiernos, ¡nuestros representantes!, han optado por programas de bienestar social (“Public Welfare”) lo que crea una dependencia de transferencias federales para Head Start, Sección 8, residenciales y cupones entre otras “ayudas”. Cuando una sociedad se funda en la ayuda federal y del gobierno, es difícil motivar a la próxima generación de trabajar, si ven a sus padres o compañeros recibir fondos por no hacer nada.

Así que ¿por qué no cambiar nuestra cultura política, establecer un gobierno eficiente que también evite todo tipo de trámites innecesarios, diversificarnos comercialmente y cambiar la cultura de dependencia como lo han logrado muchas naciones pequeñas? Singapur, Eslovenia, Irlanda, Nueva Zelanda y Estonia son buenos ejemplos de países anteriormente dependientes, y no hay motivo para enfocarse solamente en Cuba o Haití al hablar sobre la soberanía.

¿Por qué tratar de ocultar la pobreza, la violencia, la salud mental y otros problemas en lugar de eliminarlos? ¿Por qué no avanzar hacia lo que se puede hacer en vez de quejarse de lo que no se puede hacer? ¿Es que sencillamente estamos demasiado cómodos?

«Colonial Comfort (El confort colonial)» procura crear conciencia respecto a los problemas que las Islas Vírgenes de Estados Unidos y Puerto Rico tienen en común, y hacerlos a ustedes reflexionar sobre su zona de confort. Los invitamos a concentrarse en las soluciones y a actuar en lugar de caer en el letargo.

«Colonial Comfort» es un oxímoron. Desde indigentes hasta accesorios para bodas, desde escenarios de ciencia ficción hasta momentos nostálgicos, desde escenas de intensa carga política a escenas de intensa carga sexual, desde enfoques autobiográficos hasta enfoques de investigación social, y desde historias tristes hasta historias graciosas, los artistas nos recuerdan a través de su obra de este contrasentido.

Referencias:
“Decolonization Models for America’s Last Colony: Puerto Rico“, Ángel Collado-Schwarz, Syracuse University Press, 2012

“The Last Colony” (2015), documental de Juan Agustín Márquez, http://www.thelastcolony.com

“Size and Survival in the Era of Globalization” por Dr. Simon B. Jones-Hendrickson,
Part 1: http://www.youtube.com/watch?v=e_M_VQh9r3s
Part 2: http://www.youtube.com/watch?v=gmTSstNS_GQ

“Colonialism is the establishment, exploitation, maintenance, acquisition, and expansion of colonies in one territory by people from another territory. It is a set of unequal relationships between the colonial power and the colony.” (Fuente: http://en.wikipedia.org/wiki/Colonialism)

“A Colonial mentality is a conceptual theory around feelings of inferiority within some societies’ post-European colonialism, relative to the values of the foreign powers which they became aware of through the contact period of colonization. The concept essentially refers to the acceptance, by the colonized, of the culture or doctrines of the colonizer as intrinsically more worthy or superior. The subject matter is quite controversial and debated.” (Fuente: http://en.wikipedia.org/wiki/Colonial_mentality)

Bienestar social/cupones: https://en.wikipedia.org/wiki/Welfare_in_Puerto_Rico; https://en.wikipedia.org/wiki/Nutrition_Assistance_for_Puerto_Rico

Situación actual: http://www.elnuevodia.com/noticias/politica/nota/cincorazonesporlasquepuertoriconoavanza-2067136/

/// The following texts in English will be updated soon ///

Currently, Puerto Rico is one of the last colonies in the world. Both, the USVI and Puerto Rico, are so called unincorporated territories of the USA.

During the “Colonial Comfort” exhibition we will explore the impact, that the long history of colonialization has had on the social and economical development of these Caribbean islands. Panels, round tables, workshops, the exhibition itself and the catalogue that will be produced later will help you to put things into context.

Curator’s essay:

ADÁL, the collective ae.i.ou, Denise Bennerson, David Berg, Diane M. Butler, Nicole Canegata, Janet Cook-Rutnik, Lionel Cruet, Mónica Félix, Tina Henle, Liza Morales, Erik Miles, Ray Miles, Marta Mabel Pérez, Herminio Rodríguez, Steve Simonsen, William Stelzer and Rebecca Zilenziger – guest curator Lisa Ladner has invited these artists and photographers from the US Virgin Islands and Puerto Rico to celebrate their friendship by contributing works that reflect the colonial legacy and its effect on present day life on the islands.

Our islands are unincorporated territories of the United States of America and thus not sovereign. We are weighed down by unutilized resources, low self-esteem, antisocial behavior and criminality. Unemployment, the migration of talents, drug abuse and drug trafficking – with the USA controlling our coastlines -, the lack of personal, corporative and governmental savings, as well as the lack of power are major problems. Colonies and territories don’t have power over the financial sector, imports and exports, the taxation system, natural resources, or transportation and communication. The USVI and Puerto Rico also lack the power to enter into international treaties – from environmental, to labor and even cultural treaties. And Puerto Rico still suffers from unfair cabotage laws of which the USVI were exempted in 1936.

But enough lamented! We are located in a privileged maritime trade zone, have good public universities, where research and development personnel could be recruited. We have trained and trainable people for manufacturing also other things than pharmaceutical products. With our many talents in film and advertising we could be an important service provider in the creative sector. We could offer international banking services. We could produce and process agricultural goods for ourselves and for export instead of selling out our land to developers and importing tropical fruits and coffee. We could develop alternative sources of energy by using solar power, design a plan for marine conservation and the cultivation of fish and seafood, and develop a more ecological and diverse tourism than focusing on cruise ships.

As sovereign nations, we could maintain strong links with the USA and establish closer links with Caribbean and Latin American countries, as well as the European Community. Spain in the case of Puerto Rico, Denmark, Great Britain, the Netherlands and other former colonial powers in the case of the USVI, could become additional partners and markets. Unfortunately we are not sovereign. And instead of becoming enterprising, our governments – our representatives! – have chosen welfare and dependence on federal transfer programs. When you base a society on welfare, you can’t expect your young generation to be motivated, just as you can’t motivate someone to work, by giving him money for doing nothing.

So why not change our political culture, establish an efficient government that also avoids all kind of unnecessary paperwork, diversify commercially, and change the culture of dependency like many other small nations have successfully done. Singapore, Slovenia, Ireland, New Zealand and Estonia are good examples of former dependent countries, and there is no reason why we should focus on Cuba or Haiti, when discussing sovereignty.

Why try to hide poverty, violence, mental health and other problems, instead of eliminating them? Why not move toward what can be done instead of complaining about what can’t be done? Are we simply too comfortable?

Living in a comfort zone is an experience people on our islands share with the rest of the world. The comfort zone is a state in which a person uses a limited set of behaviors to deliver a steady level of performance, usually without taking risks. In the comfort zone you try to remain anxiety-neutral. While this strategy enables survival, settling for less can eventually lead to a fear driven, mediocre life that often comes with depression. Only by experimenting with new behaviors, by leaving the comfort zone, we might encounter a world of excitement, financial freedom, success and passion – a fulfilled life.

“Colonial Comfort” wants to create awareness about the problems that the USVI and Puerto Rico have in common. We invite you to focus on solutions and take action instead of falling into lethargy.

The works of the photographers and artists in this show are as diverse as our societies. Some of the images were done as part of commercial or editorial commissions, others were by-products of such assignments, and yet others were conceived as art works. This museum exhibition reveals the thin line between artistic, commercial, and editorial photography, and shows the power of the context in which an image is viewed.

From homeless people to wedding accessories, from science fiction settings to nostalgic moments, from politically to erotically charged scenes, from autobiographic to social research approaches, and from sad to funny stories we are always reminded, that “Colonial Comfort” is an oxymoron, a contradiction in terms.

Lisa Ladner, September 2014

Suggested reading and listening:

Decolinization Models for America’s Last Colony: Puerto Rico“, Ángel Collado-Schwarz, Syracuse University Press, 2012

“Size and Survival in the Era of Globalization” by Dr. Simon B. Jones-Hendrickson,
Part 1: http://www.youtube.com/watch?v=e_M_VQh9r3s
Part 2: http://www.youtube.com/watch?v=gmTSstNS_GQ

“Colonialism is the establishment, exploitation, maintenance, acquisition, and expansion of colonies in one territory by people from another territory. It is a set of unequal relationships between the colonial power and the colony.” (Source: http://en.wikipedia.org/wiki/Colonialism)

“A Colonial mentality is a conceptual theory around feelings of inferiority within some societies post-European colonialism, relative to the values of the foreign powers which they became aware of through the contact period of colonization. The concept essentially refers to the acceptance, by the colonized, of the culture or doctrines of the colonizer as intrinsically more worthy or superior. The subject matter is quite controversial and debated.” (Source: http://en.wikipedia.org/wiki/Colonial_mentality)

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